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GEO 101

Viaje al centro de la Tierra

Introducción a una de las disciplinas científicas más hermosas 

15-12-2012

Para poder entender cómo funciona nuestro planeta, es necesario saber cómo es por dentro, en cuanto a su estructura, composición y dinámica.

Dada la imposibilidad de acceder directamente a las profundidades de la Tierra, el estudio de su interior se hace por métodos indirectos y considerando distintas disciplinas de la geología como la sismología, la física de los minerales, la petrología ígnea y la geoquímica.

El estudio de las ondas sísmicas emitidas tras un terremoto permite deducir una estructura composicional en capas. Los cambios bruscos del comportamiento de las ondas (discontinuidades sísmicas) delimitan las siguientes capas terrestres:

- Corteza : Es la capa más fina. La Corteza Continental puede llegar a 70 km de espesor y está formada principalmente por rocas plutónicas y metamórficas. La Corteza Oceánica es más delgada, cerca de 10 km de espesor y formada por rocas plutónicas, volcánicas y sedimentarias.

- Manto : Su límite con la Corteza corresponde a la discontinuidad de Mohorovicic (o “Moho”). Se encuentra en estado sólido aunque tiene cierta plasticidad. El manto está compuesto principalmente por una roca denominada peridotita. Su limite con la siguiente capa a 2900 km de profundidad forma la discontinuidad de Gutenberg. Se diferencia el manto superior y el manto inferior por la discontinuidad de Repetti (660 km de profundidad). Dicha discontinuidad corresponde a un cambio estructural de los minerales del manto.

- Núcleo : Es la parte central y más densa del planeta. Su densidad indica que se compone mayoritariamente de hierro. Gracias a las ondas sísmicas de tipo S se sabe que la parte exterior (Núcleo Externo) es liquida hacia los 5150 km de profundidad (discontinuidad de Lehman). Más profundo y hacia el centro del planeta (6370 km) se ubica la parte sólida del Núcleo, el Núcleo Interno.

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Estructura interna de la Tierra según consideraciones composicionales y dinámicas.

Se hace otras divisiones del interior del planeta a partir del comportamiento térmico y dinámico. Se refieren unicamente a capas del Manto:

- Litósfera : es la capa más superficial, correspondiendo a la totalidad de la Corteza y la parte más superficial del Manto que se desplaza junto con ella. Su espesor es variable, pudiendo alcanzar unos 100 km bajo los océanos y 150-250 km bajo los continentes. Es rígida y en ella el calor interno se propaga por conducción.

- Astenósfera : Se ubica por debajo la Litósfera. Está compuesta de materiales rocosos dúctiles de baja viscosidad. Está afectada por corrientes de convección. Corrientes ascendentes coinciden con las zonas de dorsales, y corrientes descendentes con las zonas de subducción. En las últimas décadas se ha descubierto que en muchos puntos bajo la litósfera no hay ninguna capa fluida. Por esto, algunos investigadores consideran que la astenósfera en realidad no existe. Sería todo el manto profundo que impulsaría el movimiento de las placas tectónicas impulsado por el calor procedente del núcleo.

- Mesosfera : Corresponde al resto del Manto bajo la Astenósfera. El aumento de la presión contrarresta los efectos de las altas temperaturas, provocando la rígidez de esta capa.